Opuntia ficus-indica

Το φυτό είναι εγγενές σε πολλές άνυδρες και ημι-άνυδρες περιοχές, παγκοσμίως, πιθανότατα όμως, κατάγεται από το Μεξικό. Πρόκειται για ποώδες, πολυετές, αειθαλές φυτό, πολύτιμο για πολλές γεωργικές, οικονομίες και είναι μέλος της οικογενείας των Κακτοειδών. Στην χώρα μας, είναι κοινώς γνωστό με την ονομασία «Φραγκοσυκιά» και αποκαλείται  με πολλά άλλα ονόματα, όπως, ‘Βarbary fig’, ‘Cactus pear’, ‘Spineless cactus’ κ.α. Το ύψος του φυτού φτάνει τα 3 έως 5 μέτρα και εξαπλώνεται με οριζόντια ριζώματα. Τα παχιά, σαρκώδη στελέχη του, έχουν μήκος 30-80 εκατοστά και πλάτος, περίπου 25 εκατοστών. Η επιφάνεια του στελέχους είναι κηρώδης, με αποτέλεσμα, το φυτό να απωθεί το νερό και να αντανακλά το φως. Τα συμπαγή φύλλα, φέρουν λίγα αγκάθια και πράσινες αποχρώσεις. Το φυτό παράγει ωοδείς , κοκκινωπούς καρπούς, βρώσιμους και εξαιρετικά χυμώδεις. Τα πανέμορφα λουλούδια του φυτού, εμφανίζονται, από τον Ιούνιο έως τον Σεπτέμβριο, με κίτρινους χρωματισμούς, μόνο μετά την ηλικία των 1-2 ετών.

Χρήσεις: Το Opuntia ficus-indica είναι σπουδαίο, επιφανές φυτό, με πλήθος χρήσεων και ωφελειών, πέραν από τις διακοσμητικές. Καλλιεργείται εντατικά για τις πολυποίκιλες εφαρμογές του στην μαγειρική και ζαχαροπλαστική, στην φαρμακευτική, την κτηνοτροφία κ.α. Ο καρπός του είναι δημοφιλές, θρεπτικό φρούτο, που καταναλώνεται ωμό, μαγειρεμένο ή αποξηραμένο και επιπλέον χρησιμοποιείται,  για την παρασκευή λικέρ. Οι φαρμακευτικές ιδιότητες του φυτού, είναι πολλές, όπως αντισπασμωδικές, μαλακτικές, επουλωτικές, αντιοξειδωτικές και έχει επίσης αποδειχθεί, πως περιορίζει το πρήξιμο του προστάτη αδένα. Ακόμα η βλέννα των βλαστικών, χρησιμοποιείται στην κηροποιεία, ως δομικό υλικό, καθώς και σαν περιοριστικό μέτρο, έναντι των πετρελαιοκηλίδων.  Είναι ιδιαίτερα ευπροσάρμοστο φυτό, κατάλληλο για κάθε είδους έδαφος. Φυτεύεται σε φωτεινές θέσεις και ξηρές περιοχές. Ανέχεται πολύ υψηλές θερμοκρασίες, διαβρωμένα εδάφη και συνθήκες ξηρασίας.